Conçu à l’origine pour jusqu’à 5 vols à la surface de Mars, l’hélicoptère Ingenuity de la NASA a dépassé toutes les attentes. Ce mardi (12), l’avion a réussi son 12e vol réussi, sans aucun signe qu’il s’arrêtera de sitôt.

Cette fois, l’hélicoptère a étudié une région connue des scientifiques sous le nom de « Sud de Séitah ». Il a grimpé à 10 mètres d’altitude et a parcouru 450 mètres, pour un total de 169 secondes de vol.

Cette carte montre, en gris, le chemin emprunté par le rover Persévérance sur Mars. En vert, le sentier que Ingenuity a déjà survolé. Image : NASA/JPL

Depuis son premier vol, Ingenuity a déjà parcouru plus de 2,67 km de la surface de la planète rouge, soit plus que la distance parcourue par le rover Persévérance en six mois d’exploitation. Ce qui est remarquable étant donné que l’hélicoptère a été conçu comme une simple « démonstration technologique », pour prouver qu’il est possible de piloter Mars.

Mais après son septième vol, la NASA a décidé d’en profiter en tant que « scout », en capturant des images aériennes du terrain avant Persévérance afin que les ingénieurs puissent déterminer la meilleure route vers le rover et identifier les points d’intérêt possibles.

En savoir plus :

Selon Teddy Tzanetos, chef de l’équipe Ingenuity, et Håvard F. Grip, le pilote en chef de l’avion, survolant le sud de Séitah est risqué en raison de la diversité du terrain : le système de navigation de l’avion fonctionne en supposant qu’il se trouve sur un terrain plat ou presque plat.

Des

irrégularités telles que des roches au sud de Séitah peuvent provoquer des erreurs temporaires qui entraîneront des fluctuations pendant le vol, ainsi que des erreurs à long terme pouvant nuire à la connaissance de sa position par l’hélicoptère.

« Lorsque nous choisissons d’accepter les risques associés à un tel vol, c’est en raison des récompenses élevées correspondantes. Savoir que nous avons la possibilité d’aider l’équipe Persévérance dans la planification scientifique en fournissant des images aériennes uniques est toute la motivation nécessaire », affirment Tzanetos et Grip.